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Qué son y cómo funcionan los temas del momento (Trends) en Twitter

lunes, 16 de mayo de 2011

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La verdad sobre el funcionamiento de los Trends de Twitter.


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Desde hace bastante tiempo tengo clavada "una espinita" porque nunca le he dedicado un post específico a los "Trends", una de las secciones más interesantes de Twitter no sólo por su importancia sino por la complejidad de su funcionamiento. Sin embargo, un artículo y algunas consultas concretas que me han hecho los últimos días han conseguido que por fin me decida a escribir estas líneas.


Trends


El "detonante", que además utilizaré como excusa para explicar qué es realmente un Trend, o un Tema del Momento en Twitter, ha sido el artículo Verdades y mentiras de los 'Trending topics', escrito por Delia Rodriguez (@delia2d) en @el_pais.

Realmente no tengo nada en contra del conjunto del artículo, pero sí contra lo primero que leí tras un título prometedor, algo que me hizo levantar la ceja, la primera frase:

Los Trending topics son una simple lista de los 10 términos más repetidos en ese momento en twitter.com y que aparece en la parte inferior de esa web.


Los Trends son casi cualquier cosa menos simples y desde luego, los Trends NO son los términos más repetidos en Twitter, y lo explicaré utilizando el símil de la moda en el vestir, de manera que cualquiera, independientemente de ser un usuario de Twitter o no, pueda entenderlo.

¿Qué son los Trends o temas del Momento en Twitter?

Si hablamos de moda en lugar de hablar de Twitter, los 10 Trends serían el vestido más popular, el tipo de zapatos que se lleva ahora, los pantalones más novedosos... y así hasta cubrir 10 prendas que de alguna manera marcan tendencia en estos momentos. Como todos sabemos, cuando todo el mundo lleva el mismo "look", es precisamente cuando deja de ser moda, porque ya no es novedoso, porque "lo que ahora mola" es vestirse de tal y cual manera. Eso ocasiona que en esos Trends particulares de la moda, aparezcan otros vestidos, otros zapatos, otros pantalones... a pesar de que no sean los mismos que lleva todo el mundo, que ya no es moda.

De la misma manera, en Twitter los Trends son los temas más novedosos del momento, los que marcan tendencia, y no los más repetidos.

La diferencia entre "repetido" y "novedosos" en este caso, viene dada porque mientras el primero sólo se refiere a una medida cuantitativa, el segundo además de a la cantidad hace referencia a otros aspectos más complejos como veremos a continuación.

¿Cómo funciona el algoritmo de los Trends?

La verdad es que sigue siendo un misterio que el propio Twitter se niega a desvelar por completo, pero si nos atenemos a su propia definición de los Temas "del Momento", podemos ir extrayendo algunas pistas:
Los Temas del Momento de Twitter son generados automáticamente por un algoritmo que trata de identificar los temas de los que se habla ahora mismo, más de lo que eran comentados anteriormente (...)
La lista de Temas del Momento captura los tópicos emergentes de más fuerza, no sólo lo que es más popular. Dicho de otra forma, la lista favorece la novedad sobre la popularidad (...)
Los temas ingresan a la lista de Temas del Momento cuando el volumen de Tweets sobre ese tema se incrementa dramáticamente (...)
En otros casos, los términos populares no llegan a la lista de tendencias porque la velocidad de la conversación no se incrementa suficientemente rápido, en relación con el nivel de base que la conversación sobre ese tema tiene en un día promedio.


Tan sólo analizando esas frases podemos extraer algunos factores que influyen en el algoritmo para llevar una determinada palabra a los Trends, y que, de alguna manera, son acumulativos:

1.- Cantidad. Efectivamente, para que un término llegue a Trend tiene que aparecer en una gran cantidad de Tweets, una cantidad que debe ir incrementándose en el tiempo, de ahí que puntualicen "...más de lo que eran comentados anteriormente".

2.- Velocidad. Cada vez se emiten más cantidad de Tweets incluyendo un término y además, se emiten cada vez más rápido. La conversación y el rítmo de aparición en Tweets de la palabra o el hashtag es cada vez más veloz, con intervalos de tiempo cada vez menores sin Tweets que no lo incluyan.

3.- Usuarios. No sólo es necesario que un término se repita mucho y muy rápido, ya que entre 5 usuarios, forzando los límites de Twitter, se podrían enviar hasta 5.000 Tweets en una hora con el mismo hashtag, llevando cualquier tema, supuestamente, a los Trends... sin embargo, esto nunca ocurre.
La novedad implica que es necesario que un gran número de usuarios estén participando con el mismo hashtag o término.

4.- Incremento de usuarios. Tenemos una gran cantidad de Tweets con el término en cuestión, que se emiten a gran velocidad por muchos usuarios casi simultáneamente. Pero aún queda algo por añadir, y es que cada vez deben irse sumando más usuarios a la conversación, es decir debe incluirse el término en más Tweets cada vez desde más cuentas nuevas y distintas, sin que decaiga el ritmo de las que ya estaban participando.

5.- Permanencia. Toda esta gráfica que estamos dibujando debe permanecer siempre marcando valores en alza, una escala ascendente en todo momento, que en Twitter suele llevar en ocasiones a algunos términos bastante curiosos a los Trends. Me refiero a cuando, como dice @javig, los usuarios que van accediendo progresivamente al servicio pregunta: "¿Porqué está XXXX en los TT?" Esto ocasiona en muchísimas ocasiones, y en función de la cantidad de seguidores de quien pregunte, la reactivación del Trend y permite su permanencia, sobre todos si se trata de algo divertido o muy trascendente sobre lo que todo el mundo pueda opinar.

6.- Nivel de base. Este factor afecta a todos los puntos anteriores. ¿Cuál es el promedio habitual de cada uno de los valores? Si la aparición del término NO mantiene ascendente su porcentaje en todos los valores respecto al periodo anterior, NO se mantendrá como Trend el término.

Éstos y algunos otros factores, de los que Twitter no da pista alguna, son los que determinan la aparición de un término en los Trends. Lo que vendría a explicar la frase "...la lista favorece la novedad sobre la popularidad". Una lista que, como ya he dicho, es casi cualquier cosa, menos simple.

Más cosas sobre los Trends.

"Trending Topic" se utiliza casi siempre en Twitter tan sólo en su forma abreviada "TT" para ahorrar espacio en los Tweets, y de alguna manera en recuerdo a aquella denominación antigua,que se dejó de utilizar en Twitter.com desde hace bastante tiempo. No tengo el dato exacto de la fecha del cambio, pero en la versión en inglés hace mucho que no aparece por ningún lado. De hecho, en la interfaz antigua se nombran como "Trending", y en la nueva como "Trends":

Trending

En la configuración en español de Twitter aparecen como "Temas del Momento", lo cual no es una traducción del todo exacta. Así que... y qué son topics? ;-)

Otra cosa que me ha llamado la atención, y vuelvo a la primera frase del artículo de El País, es que por mucho que he buscado, no he encontrado los Trends en la parte inferior de Twitter.com Cielos!! ¿Es posible que alguien que escribe un artículo sobre Twitter en un periódico de la relevancia de El País no sepa que a principios de Abril Twitter estrenó una nueva página de inicio?... naaaah...

Dos ejemplos claros de cómo un término en ocasiones desaparece, y con razón, de los Trends, además del de #WikiLeaks, son la gran caída que sufrió Blogger la pasada semana y la Fórmula 1 con el hashtag #F1.

En el primer caso, durante las primeras horas de la caída, el término "Blogger" subió hasta los primeros puestos en la lista de Trends a nivel mundial, debido a que los usuarios preguntaban y se quejaban de la caída del servicio. Sin embargo, una vez la cuenta oficial en Twitter de @Blogger comenzó a "dar señales de vida" las quejas de muchos de los usuarios fueron dirigidas directamente hacia ella, dejando de utilizar la palabra Blogger para referirse a @Blogger como cuenta.

El caso de la #F1, aplicable a los #FF de los viernes, y a otros hashtags "típicos", corresponde al punto 6 (nivel de base) que comentaba anteriormente. Para que vuelvan a aparecer como Trends debería haber sobre todo un mayor volumen en cuanto a Tweets y cuentas twitteando con el hashtag. La prueba es que cada fin de semana en que hay carrera no vemos el hashtag en los Trends y sí vemos los nombres de algunos pilotos o algunas escuderías que han protagonizado algún lance concreto. Porque ellos son la tendencia, la novedad, no el hashtag #F1 que se mantiene estable o normalizado respecto a periodos anteriores.

Para acabar ya con El País, me gustaría mencionar otro "reportaje" publicado también ayer, bastante alarmista titulado El código detrás del tuit, en el que en la primera frase, de nuevo, la metedura de pata es bestial:

...cada día se envían algo más de 50 millones de tuits.

No sé de dónde se habrán sacado ese dato, pero ya en Diciembre de 2010, en este mismo artículo del blog oficial de Twitter, ya se habla de más de 95 millones de Tweets al día.

Evidentemente, en este caso ni siquiera seguí leyendo el resto del artículo...un poco de seriedad, señores!!


 
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